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Como a NASA perdeu um orbitador de Marte?

São necessários bilhões de dólares e um esforço significativo antes que uma espaçonave possa ser lançada ao espaço. Verificações, verificações duplas e verificações triplas são frequentemente feitas para garantir um lançamento bem-sucedido e uma viagem ao espaço sideral. Erros são inevitáveis, mas você sabia que um simples erro de cálculo custou à NASA US$ 193 milhões?

Em 1999, a NASA perdeu o Mars Climate Orbiter por causa de um simples erro matemático. Os engenheiros usaram medidas inglesas em oposição ao sistema métrico usado pela NASA.

O lançamento do Mars Climate Orbiter

O programa Mars Surveyor 1998 foi lançado para os cientistas coletarem informações sobre detalhes específicos sobre Marte, como clima, clima e conteúdo de água e dióxido de carbono. O objetivo do programa era entender o comportamento do papel atmosférico dos voláteis enquanto buscava evidências de mudanças episódicas e de longo prazo.

Para completar o programa, a equipe decidiu usar dois orbitadores separados, o Mars Climate Orbiter e o Mars polar lander. Os objetivos do Orbiter eram monitorar o clima diário e as condições atmosféricas de Marte, registrar mudanças na superfície do planeta devido ao vento e outros efeitos atmosféricos, determinar perfis de temperatura, vapor de água e teor de poeira da atmosfera e procurar evidências de mudanças climáticas .

O Orbiter tinha dois instrumentos principais para permitir que ele completasse seus objetivos. O Mars Climate Orbiter Color Imager (MARCI) foi projetado para obter o clima atmosférico e imagens de superfície de alta resolução e servir como um relé de dados para o Mars Polar Lander e outras futuras missões de aterrissagem internacional e da NASA para Marte. O Radiômetro Infravermelho Modulado por Pressão (PMIRR), por outro lado, medirá a temperatura atmosférica, a abundância de vapor d'água e a concentração de poeira.

Em 11 de dezembro de 1998, o Orbiter foi lançado do Pad A do Complexo de Lançamento 17 na Estação Aérea de Cabo Canaveral, na Flórida. Ele cruzou a órbita da Terra antes de seguir para Marte. (Fonte: NASA)

Como a NASA perdeu o Orbiter? 

O Orbiter queimou e quebrou em pedaços durante sua viagem de dez meses e orbita ao redor de Marte. Após investigação, a NASA descobriu por que a sonda espacial robótica falhou e custou cerca de US$ 193 milhões. A causa do mau funcionamento foi uma simples tradução de cálculos quando os engenheiros de propulsão da Lockheed Martin Astronautics usaram o sistema inglês para calcular a quantidade de força necessária para o Orbiter.

Foi um simples erro das empreiteiras, não cumprirem contratualmente a exigência de que tinham que converter do sistema inglês para o sistema métrico, o sistema utilizado pela NASA. Quando os engenheiros do laboratório de propulsão a jato da NASA receberam os projetos, eles assumiram automaticamente que a conversão foi feita e não fizeram mais verificações secundárias.

Isso levou ao problema no software que controlava os propulsores do Orbiter. O software calculou a força que os propulsores precisavam exercer em libras de força, enquanto a segunda parte do código que lê esses dados assumiu que eram newtons por metro quadrado. 

O erro foi praticamente indetectável durante os modelos iniciais de computador e a viagem de dez meses do Orbiter. Mas fez com que a sonda orbitasse perigosamente perto da órbita de Marte, onde presumivelmente queimou e quebrou em pedaços. (Fonte: Escala Sim)

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