Toen president McKinley op sterven lag, wist niemand waar vicepresident Teddy Roosevelt was. Toen hij zich in de wildernis bevond, racete hij de hele nacht over bergwegen op een karretje in pikdonker en stromende regen om beëdigd te worden.

Nog maar een paar uur geleden was hij vermist, honderden kilometers verwijderd van de stervende president op de hellingen van de hoogste berg van New York, Mount Marcy.

De wilde middernachtrit van vicepresident Theodore Roosevelt naar het Oval Office werd in gang gezet met de kogel van een huurmoordenaar, een griezelig trending katalysator van verandering in de voorgaande en volgende decennia.

Op 6 september 1901, tijdens het bijwonen van de Pan-Amerikaanse Expositie in Buffalo, New York, werd president McKinley tweemaal neergeschoten door Leon Czolgosz, een zelfbenoemde anarchist.

Toen Roosevelt hoorde van de tragische ontwikkelingen, rende hij haastig 400 mijl van een spreekbeurt op Isle La Motte in het midden van Lake Champlain naar Buffalo, om bij de president te zijn.

In de dagen na de aankomst van Roosevelt in Buffalo groeide het optimisme onder de doktoren die op McKinley opereerden nadat een chirurgische operatie was voltooid en de toestand van de president schijnbaar verbeterde.

Ervan overtuigd dat de president alsnog van zijn verwondingen zou overleven, pendelde Roosevelt naar de Adirondacks in een gebaar van goede trouw naar het Amerikaanse publiek.

Toen het weer de volgende dag begon te verslechteren, keerden Roosevelt's vrouw Edith en de kinderen terug naar de Tahawus Club, terwijl de vice-president en een kleine groep onder leiding van LaCasse verder en omhoog drongen naar de top van Mt. Marcy, steeds meer overspoeld door onheilspellende regenwolken.

Nadat hij telegrammen had ontvangen over de verzwakkende status van McKinley, reisde Loeb naar het eindpunt van de Adirondack-spoorweg in North Creek met een speciale trein van Delaware & Hudson Company die op de aankomst van Roosevelt zou wachten.

Hij belde de Tahawus Club, het einde van de telefoonlijn, en sprak een van de telegrammen uit die voor Roosevelt waren bedoeld: "De president lijkt op sterven na dood en leden van het kabinet in Buffalo vinden dat je geen tijd moet verliezen met komen." Zo begon de wilde ganzenjacht op vrijdag de 13e voor de vice-president.

'Ik voelde meteen dat hij slecht nieuws had en inderdaad, hij overhandigde me een telegram waarin hij zei dat de toestand van de president veel erger was en dat ik onmiddellijk naar Buffalo moest komen', herinnert Roosevelt zich later.

Net voor middernacht begon Roosevelts hemelvaart naar zijn presidentschap en nalatenschap met zijn afdaling van de Tahawus Club.

Gedurende de volgende vijf uur en 35 mijl, in pure duisternis op modderige en dubieuze wegen, zou Roosevelt een estafette-reeks doorstaan ​​van drie ritten met paard en wagen door een van de meest ruige terreinen aan de oostkust.

Ergens tussen Tahawus en Aiden Lair Lodge in Minerva, New York, zou Roosevelt de 26e president van de Verenigde Staten worden.

Zonder het te weten, markeerde Roosevelts terugkeer naar de beschaving dus zijn eerste officiële daad als president van de Verenigde Staten.

Ongeveer een uur later begon een bescheiden beëdigingsceremonie in het Wilcox-huis en om 3 uur werd Theodore Roosevelt officieel beëdigd.

Na een vrijwel slapeloze reis van eenentwintig uur van 500 kilometer te voet, te paard en met de trein door de hele staat New York, zou er voor Roosevelt geen moment van rust zijn.

Bovendien zou een vice-president vandaag de dag zelfs nooit een rit als die van Roosevelt mogen proberen, niet alleen om veiligheidsredenen, maar ook vanwege de aard van onze tijden van comfort en gemak.

Zoals Washington de Delaware oversteekt, Jefferson de Onafhankelijkheidsverklaring presenteert, of Lincoln de Gettysburg-toespraak houdt, moet Roosevelts middernachtrit langs het geografische hoogtepunt van zijn thuisstaat naar het hoogtepunt van de Amerikaanse macht worden beschouwd als een belangrijk moment om de man, zijn presidentschap en zijn tijd.

Het is slechts speculatie om een ​​doelbewuste intentie te vinden bij zijn dramatische intrede in het presidentschap, maar deze gevaarlijke demonstratie van kracht door een grote wildernis was zeker een voorafschaduwing van het nieuwe moderne presidentschap voor een nieuwe Amerikaanse eeuw die Roosevelt zou vormen.

Paul Revere's iconische middernachtrit was een oproep van de Amerikaanse Revolutie, maar het was Roosevelts 'middernachtrit naar het presidentschap' langs de verraderlijke hellingen van de hoogste berg van New York die symbolisch de opkomst van Amerika als wereldmacht aankondigde.

"Theodore Roosevelt's Midnight Ride." The Post-Star (Glens Falls, NY), 24 november 2008

Theodore Roosevelt's Night Ride to the Presidency.

"The Ride Heard Around the World: Theodore Roosevelt's Ride to the Presidency", Schroon Lake, NY.

"De inauguratie van Theodore Roosevelt." Harper's Weekly 21 sept.

"Theodore Roosevelt, president." Ooggetuigenverslag.


Bron: The Midnight Rough Rider: Theodore Roosevelt's Ascendance down Mount Marcy